MÚSICOS DE SIEMPRE


(La Habana, 1910-Nueva York, 1988)
Cantante. Aunque en sus inicios cantó casi todos los géneros musicales cubanos de moda (guaracha, chachachá, guajira, conga y guaguancó, entre otros), destacó en el bolero con su aguda pero melodiosa voz y una forma muy particular de interpretarlo.

Panchito Riset Desde temprana edad aprendió a tocar el tres —la reconocida guitarra cubana de tres pares de cuerdas que hiciera famosa Arsenio Rodríguez— y la guitarra acústica española, instrumentos con los que se acompañaba, pero poco a poco los abandonó para centrarse más bien en cantar. Alguna vez le comentó a Ángel Valdés Iturralde: «Cantaba y lo hacía sin pretensiones, los que me escuchaban me animaron a que lo hiciera profesionalmente. Fue así como se inició mi carrera, allá en mi querida e inolvidable Habana».

Empezó a cantar profesionalmente con el Septeto Esmeralda, donde además tocaba la marímbula; después pasó a los sextetos Cauto, Bolero, Sexteto Habanero, Sexteto Caney y a la Orquesta de Ismael Díaz. En 1933 integraba el Septeto Caney, cuando tuvo la oportunidad de conocer a un representante llamado Antobal (Eusebio Santiago Azpiazu Antobal), quien estaba buscando un cantante para remplazar en su orquesta a Antonio Machín, que había decidido marcharse a España. Entonces firma contrato y se traslada a Nueva York, donde se presentó acompañado por una de las orquestas más populares de la ciudad, la Antobal’s Cubans. Cantó por un tiempo con la orquesta de Antobal y grabó con ella su primer disco, en el que por error lo anunciaron como Riset (en lugar de Riser), y desde entonces así se le conoció. Después actuó en el Night Club Cubanacán, desde cuyo lugar, la emisora WBNX trasmitía un show en directo, que le sirvió de difusión para una amplia acogida por parte del público latino en Nueva York.

Cantó con dos de las orquestas más famosas de Nueva York: la del español Xavier Cugat y la del también español Enrique Madriguera. Al año siguiente regresa a Cuba y se presenta ante sus compatriotas cubanos acompañado de la orquesta de Eliseo Grenet —el autor de Mamá Inés y otros éxitos—, en el Club Yumurí. Regresa a Nueva York y graba, entre 1934 y 1937, con el Grupo Victoria de Rafael Hernández, el Cuarteto de Don Pedro Flores y el Cuarteto Caney: Mis Amores, Ya Llegó La Navidad, Mi Palomita, Obsesión, Los Cisnes, Flor Silvestre, Ciego De Amor, Los Hombres son Sinvergüenzas, Sin Bandera, y algunos temas como solista: el son Cuando Vuelvas y los boleros Esa Eres Tú y Vencido, entre otros. También actuó en Hollywood, donde se presentó con su propia orquesta, en 1937, en el famoso Club Nocturno Trocadero, en el cual realizó una temporada triunfal con Eleanor Powell y luego con Ann Miller y Desi Arnaz en la segunda temporada; entretanto se lo disputaban los estudios de grabación. Regresó a Nueva York y después de presentaciones se enlistó en el ejército como ciudadano de los Estados Unidos, al empezar los enfrentamientos de la Segunda Guerra Mundial. Al finalizar la guerra reapareció en Nueva York, en el exclusivo y famoso Club Versalles, donde estuvo cubriendo temporadas durante 15 años consecutivos.

A diferencia de cubanos como Antonio Machín, Bola de Nieve y Machito, entre otros, que disfrutaron de una vasta fama internacional en Cuba, su país natal, Panchito Riset no era muy conocido, ya que había salido de la isla siendo muy joven. No fue hasta mediados de la década de 1940 que los oyentes de la radio cubana comenzaron a escuchar una nueva voz que no era la suave de Fernando Albuerne, la viril de Daniel Santos ni la cadenciosa de Bobby Capó, a las que ya estaban acostumbrados.

En 1981, sufrió un duro golpe, cuando le amputaron las dos piernas debido a una pertinaz diabetes, pero aún así nunca perdió su buen ánimo y firmeza ni nadie que se acercara a él le escuchaba un solo quejido ni reproche. Desde su silla de ruedas, siguió actuando hasta que la enfermedad pudo más que él. Fue sin dudas uno de los grandes cantantes del pentagrama musical latinoamericano.

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