João Donato de Oliveira Neto nació en Rio Branco, la capital del Acre, Brasil el 17 de agosto de 1934. Su padre, también llamado João Donato, era piloto de aviones y en su tiempo libre tocaba el mandolín. La madre cantaba y la hermana mayor, Eneyda, estudiaba para ser concertista de piano y el hermano menos, Lysias se decantó por las letras quien posteriormente termino colaborando en las composiciones de su hermano.

JoaoDonato01Comenzó a tocar el acordeón y el piano en la infancia. Se trasladó a Río de Janeiro en los años 40 y principios de los 50 ya operaba profesionalmente en Río. Pasa a interesarse por el jazz y la bossa nova jugando en la plaza del club, cuando el titular fue Johnny Alf. Pronto se hace amigo de Tom Jobim, João Gilberto, Luiz Bonfá y otros. Grabó algunos álbumes en los años 50, y en 1959 fue a México y posteriormente a Estados Unidos, donde vivió algunos años.  Realizó una gira por Europa con João Gilberto y volvió a Brasil en 1962, grabó el disco "Gran parte de la voluntad".  Luego regresó a los Estados Unidos, donde vivió durante diez años.

Ha grabado discos en solitario y con otros artistas y algunas de sus composiciones fueron muy exitosas, como "Amazonas", "La rana" y "Banana", que se caracteriza por la originalidad rítmica llevados al piano. De vuelta en Brasil, lanzado en 1975 "lugar común", con asociaciones con Caetano Veloso y Gilberto Gil, seguido de otras grabaciones. Sus canciones, cuentan con un fuerte carácter instrumental, realizó colaboraciones con varios artistas. Algunos ejemplos son:

  •  "La Rana" (con Caetano Veloso)
  • "Amazonas" (con Lisias Ênio)
  • "Paz" y "Lugar Común" (Gil)
  • "Nacido para Bailar" (con Paul André Barata)
  • "Jaulas abrir "(con Martinho da Vila).

Sus canciones han sido grabadas también por otros artistas, tales como Gal Costa ( "Flor de la pasión"), Adriana Calcanhotto ( "En la estación"), Angela Ro Ro ( "simple afecto"), Nana Caymmi ( "Para que sabe).

Tiene una gran demanda como arreglista, Donato hizo orquestaciones para Fagner, Gal y Martinho da Vila. Luego pasó un período sin grabar en Brasil, hasta que en 1996 llegaron "las cosas tan simple", seguido de "Café con pan" con Eloir de Moraes (1997), "Me bailan samba Only" (1999) y los tres volúmenes de Songbook de João Donato, publicado por la editorial Lumiar. Estos lanzamientos han traído a uno de los compositores más originales brasileños en la escena en los años 90, realizando espectáculos y visitas en Brasil. En 2000, el sello estadounidense Elefante Records lanzó el CD "Amazonas", entre ellos algunos de los más grandes éxitos como "Sambolero", "Viento en Canavial" y "Aquarius".